Muybridge y el movimiento de los animales

El 9 de abril de 1830 nació Eadweard Muybridge, un excéntrico fotógrafo e inventor conocido principalmente por sus imágenes de personas y animales en movimiento. La imagen que aparece en el encabezado de este blog es precisamente de Muybridge.  Aunque Muybridge nació en Inglaterra y mantuvo siempre contacto con la comunidad artística y científica de Londres, realizó gran parte de su trabajo en los Estados Unidos. Su nombre de nacimiento fue Edward James Muggeridge, pero a lo largo de su vida lo cambió en numerosas ocasiones, llegando incluso a llamarse Eduardo Santiago durante una de sus estancias en California.

En 1872, Muybridge conoció a Leland Stanford, un poderoso político y magnate ferroviario que había sido gobernador de California y que posteriormente fundaría la Universidad de Stanford.  En aquella época, Stanford era muy aficionado a los caballos de carreras y estaba obsesionado con un tema ampliamente debatido en los círculos de criadores de caballos: Cuando un corcel va a galope, ¿en algún momento llega a tener las cuatro patas separadas del suelo? Aunque la mayoría de la gente pensaba que la respuesta era positiva y que de hecho había pinturas que representaban caballos “flotando” al galopar, el hecho es que nadie había zanjado científicamente la cuestión.

Stanford había oído hablar de la pericia técnica de Muybridge y le propuso una colaboración para atacar el problema. La dificultad técnica, como bien lo sabía Muybridge, era que en esos tiempos el material fotosensible era primitivo y requería de tiempos de exposición de minutos, lo que hacía imposible registrar en una imagen fotográfica un animal en movimiento.  A pesar de ello, Muybridge aceptó el reto y desarrolló una técnica que permitió despejar la duda de Stanford cinco años después.

En 1877, Muybridge dispuso una serie de cámaras en línea, cada una de ellas conectada a un cable que la disparaba.  Enfrente del dispositivo se hizo correr al caballo Occident, propiedad de Stanford de tal manera que el animal al desplazarse disparara en secuencia las cámaras.  Una de las imágenes logradas mostró claramente a Occident con las cuatro patas en el aire.  Para sorpresa de algunos artistas, ese momento no era cuando el caballo tenía las patas extendidas hacia atrás y adelante, sino en un instante en el que las cuatro patas estaban recogidas hacia el centro.

La imagen de Muybridge fue recibida con escepticismo y acusaciones de manipulación.  Para despejar cualquier duda, Stanford convocó a la prensa y a la sociedad californiana a un magno evento en el que Muybridge demostraría en público la veracidad de su descubrimiento.  El 15 de junio de 1878, Muybridge colocó una serie de 12 cámaras con su respectivo disparador conectado a un cable.  Stanford hizo correr enfrente de las cámaras un caballo que arrastraba un carrito de dos ruedas que al pasar frente a cada cámara la disparaba.  Ante la expectación general, Muybridge se llevó las placas fotográficas para revelarlas.  Después de algunos minutos regresó con las imágenes que ratificaban el hecho de que los caballos al galope sí separan en algún momento las cuatro patas del suelo.

Más famosas son las imágenes que Muybridge logró más tarde de la yegua Sallie Gardner galopando libremente y que fueron reproducidas en julio de 1878 en el Photographic News de Londres.  Estas siluetas además fueron incorporadas a una de las primeras versiones del zoopraxiscopio, un aparato inventado por Muybridge que permitía ver en secuencia muy rápida imágenes sucesivas de objetos, dando la impresión de movimiento.  El zoopraxiscopio es considerado uno de los antecedentes más importantes de los cinematógrafos desarrollados a finales del siglo XIX.

Después de una agria disputa con Stanford por la publicación de un libro sobre el movimiento de los caballos en los que el magnate no dio crédito a Muybridge, el fotógrafo inglés continuó con sus investigaciones sobre el movimiento de las personas y los animales a través de fuentes alternativas de financiamiento.  Hoy en día, Muybridge es recordado como el pionero de este tipo de estudios y como un precursor del cine moderno.

Referencias
Leslie, M. (2001). The man who stopped time.  Stanford Magazine (mayo/junio 2001).
The complete Eadweard Muybridge: Chronology 1876-1880.
(Páginas consultadas el 9 de abril de 2011).

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