70 años de Ciudadano Kane

Esta semana se cumplen 70 años del estreno de Ciudadano Kane (Citizen Kane), la obra maestra de Orson Welles que ha sido considerada por muchos críticos como la mejor película de todos los tiempos.  El American Film Institute realizó en 1997 un sondeo entre profesionales del cine para elaborar una lista de las 100 mejores películas de la historia.  Ciudadano Kane quedó en primer lugar.  Diez años después, el instituto repitió el ejercicio, esta vez incluyendo filmes de más reciente manufactura.  Kane mantuvo su supremacía en el primer lugar de la nueva lista.  La premiere de la cinta en Nueva York fue el 1 de mayo de 1941, seguida por los estrenos en Chicago (6 de mayo) y Los Ángeles (8 de mayo).

Incluso antes de su estreno, Ciudadano Kane estuvo rodeada de controversia.  La extrovertida personalidad de Welles y la trama de la película, acerca de la vida de un magnate de las comunicaciones con parecido muy cercano a William Randolph Hearst, contribuyeron a la expectativa que la película generó.  Aún hoy en día, hay críticos que consideran que tanto Ciudadano Kane como Orson Welles han sido sobrevaluados en la percepción del público.

Sin embargo, hasta los más exacerbados críticos han tenido que aceptar un hecho incuestionable: Ciudadano Kane fue una película revolucionaria tanto por sus elementos narrativos y visuales como por las novedosas técnicas cinematográficas empleadas en su realización.  El retrato que Welles proporciona de Charles Foster Kane se va construyendo con escenas que brincan en el tiempo a través de numerosos flashbacks,  con recuerdos parciales y en ocasiones contradictorios de varios personajes y por medio de reflexiones del propio Kane sobre el significado de su vida.  Estos elementos narrativos, magistralmente combinados por la dirección de Welles, son interpretados, también en forma magistral, a través de la cinematografía de Gregg Toland, el director de fotografía.

El rasgo más característico de la técnica cinematográfica de Toland fue el uso del llamado enfoque profundo (deep focus), que consiste en mantener enfocados todos los planos de una imagen, desde los primeros planos hasta los elementos del paisaje.  Esto se puede lograr directamente en la cámara usando aperturas de diafragma pequeños para aumentar la profundidad de campo, suponiendo por supuesto que la intensidad de la luz es suficiente.  El efecto visual es que el espectador se ve forzado a buscar sujetos de importancia en todos los planos de la escena, y el tamaño relativo de los objetos se convierte en un factor central para establecer la importancia de esos sujetos.

En la escena reproducida arriba, vemos con todo detalle las letras del documento que está firmando la madre de Charles Kane, y atrás, a través del marco de la ventana, al joven Charles jugando en la nieve sin sospechar que su vida está a punto de cambiar por completo.  Las imágenes en los varios planos compiten por nuestra atención, lo que contribuye a la tensión y a la complejidad narrativa de la escena.

En ocasiones, cuando la iluminación no era adecuada, Toland empleó un aparato inventado por Linwood Dunn llamado impresora óptica, que permite registrar en una sola escena dos o más tomas separadas.  De esta manera es posible mantener enfocados los elementos en varios planos aunque la cantidad de luz no sea suficiente para lograr el efecto directamente en la cámara.  En la escena de arriba, la imagen de Kane escribiendo a máquina (izquierda) se filmó independientemente de la de su (todavía) amigo Jed Leland con el Sr. Bernstein en el fondo.  Las dos tomas fueron conjuntadas en post-producción, culminando con las palabras de Kane: “Sí, Jed, todavía nos hablamos; ¡estás despedido!”

Una manera de segregar elementos en diferentes planos es a través de haces de luz contrastante, como en esta escena.  Aunque todo está enfocado, nuestra atención se centra en las figuras iluminadas por el haz de luz, aunque nuestra mirada también se desvía hacia la figura en primer plano que, al aparecer como silueta, posee un cierto aire de misterio.   Finalmente, terminamos de asimilar la escena deteniendo la vista en los detalles del mobiliario y la pared.

El enfoque profundo contribuye significativamente a la narrativa visual en escenas como esta, en la que un atribulado Charles Kane, abandonado por su esposa, reflexiona sobre su vida y sobre su destino.  Welles y Toland nos muestran literalmente esas reflexiones en las imágenes multiplicadas en los espejos.  El enfoque profundo permite contemplar repetidamente, siempre con agobiante nitidez, el agotado aspecto del anciano Kane.

Welles y Toland también aprovecharon el enfoque profundo para jugar con el tamaño de los objetos, usando ese atributo en su lenguaje visual.  Por ejemplo, en la escena de la izquierda, la figura de Kane en el centro hace que el espectador perciba que la escena tiene lugar en un cuarto de tamaño normal, con ventanas convencionales.  Cuando Kane se aleja por un momento (derecha) y se para junto a la pared, nos damos cuenta de que en realidad las ventanas son enormes y el cuarto es mucho más amplio de lo que habíamos considerado.  Al mismo tiempo, la figura de Kane se hace minúscula, haciendo eco del tema de la escena, en la que el magnate se ve obligado a ceder parte del control sobre su imperio.

Ciudadano Kane es un ejemplo de libro de texto de cómo las técnicas fotográficas contribuyen en gran medida al lenguaje cinematográfico.  Después de siete décadas, la influencia de Welles y Toland sigue vigente, como lo demuestran ejemplos más recientes del uso de la técnica del enfoque profundo en películas como Ojos Bien Cerrados (Eyes Wide Shut, Stanley Kubrick, 1999) y Harry Potter y el Prisionero de Azkabán (Alfonso Cuarón, 2004).

Fuentes
Los ejemplos presentados en este blog son discutidos con gran detalle por Roger Ebert en algunas versiones del DVD de la película.  Una versión resumida puede consultarse en la página de Ebert para el Sun-Times de Chicago.

En la página Orson Welles Web Resource se puede leer un ensayo de Gregg Toland sobre el papel de la fotografía en el cine y sobre su participación en Ciudadado Kane.

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