Las primeras fotografías de eclipses solares

La primera imagen fotográfica de un eclipse solar con una exposición adecuada como para mostrar detalles de la corona fue lograda el 28 de julio de 1851 por un fotógrafo de Königsberg, Prusia (hoy Kaliningrado, Rusia) de apellido Berkowski, por iniciativa de A. L. Busch, director del observatorio.  La imagen fue lograda a través de un heliómetro, y gracias al uso de los instrumentos del observatorio, muestra una imagen nítida a pesar de que la exposición para lograr un daguerrotipo correctamente expuesto requirió casi un minuto y medio.

La imagen de Berkowski del eclipse solar del 28 de julio de 1851

Según Peter D. Hingley, bibliotecario de la Royal Astronomical Society de la Gran Bretaña, el primer intento de lograr una imagen de un eclipse solar fue por el italiano G. A. Majocchi durante el eclipse del 8 de julio de 1842, es decir, apenas tres años después de la invención del daguerrotipo.  Desafortunadamente, no se conserva ninguna de las imágenes logradas por Majocchi.

También según Hingley, el primer esfuerzo coordinado para lograr imágenes de alta calidad de un eclipse solar y aprovechar la tecnología fotográfica como una herramienta de investigación fue la expedición liderada por Warren De La Rue a bordo del HMS Himalaya durante el eclipse del 18 de julio de 1860.

Warren De La Rue

De La Rue fue un destacado científico del siglo XIX, conocido en la época por su costumbre de emplear aparatos de su propia invención para la observación y estudio de los fenómenos naturales.  Fue presidente tanto de varias sociedades científicas, entre ellas la de química y la Royal Astronomical Society.

Parece ser que una visita en 1858 al Observatorio Real de Prusia en Königberg  inspiró en De La Rue la idea de lograr una imagen fotográfica de un eclipse.  Después de examinar las imágenes logradas por Berkowski en 1851, De la Rue se dio cuenta de que los avances en la técnica fotográfica, en particular el uso del colodión, permitirían obtener imágenes más nítidas del momento culminante de un eclipse, durante la totalidad.  Su espíritu científico también lo convenció del potencial de la fotografía como instrumento de investigación.

Los instrumentos de De La Rue usados para registrar el eclipse de 1860

Por aquella época, De La Rue había perfeccionado un fotoheliógrafo, instrumento que utilizaba rutinariamente para estudiar las variaciones observables en la actividad solar.  También había inventado un aparato medidor de placas fotográficas, que permitía cuantificar distancias y áreas en imágenes astronómicas tomadas usando las placas disponibles en esa época.  Resultaba lógico intentar utilizar esos instrumentos durante el eclipse que se sabía sucedería el 18 de julio de 1860.

Para garantizar una vista clara del eclipse, era necesario transportar los instrumentos de De La Rue a un sitio con baja probabilidad de nubosidad que estuviera dentro del camino de la sombra predicho para el eclipse.  Se logró organizar una expedición a bordo del HMS Himalaya a la costa española para lograr las condiciones ideales.

A pesar de los pequeños imprevistos que suceden aún en las expediciones mejor planeadas, como cuando uno de los asistentes tropezó con uno de los soportes del equipo casi en el momento crítico del eclipse, De La Rue logró al menos dos imágenes de gran calidad durante la totalidad del eclipse.  Gracias a estas imágenes y a otras fotografías del mismo eclipse tomadas en otros lugares de Europa, fue posible establecer  el origen solar (y no lunar) de la mayoría de los cambios en iluminación que suceden durante un eclipse.  En particular, hasta esa época había todavía un debate acerca del origen de las erupciones que pueden ser observadas durante un eclipse.  La comparación de varias imágenes hizo posible descartar un origen lunar para tal fenómeno.

Aunque las imágenes de De La Rue no fueron las primeras de un eclipse solar, sin duda constituyeron un parteaguas en la historia de la fotografía como instrumento científico.

Imagen lograda por De La Rue del eclipse del 18 de julio de 1860

Referencia
Hingley, P. D. 2001. The first photographic eclipse? Astronomy & Geophysics 42:1.18-1.23

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