LAS ÚLTIMAS FOTOGRAFÍAS DE LA ÚLTIMA PALOMA VIAJERA

Hace 100 años, el 1 de septiembre de 1914, murió en el zoológico de Cincinnati la última de las palomas viajeras (Ectopistes migratorius). “Martha” fue el último individuo conocido de una especie que apenas unas décadas antes era una de las más abundantes del planeta. En 1813, el famoso ornitólogo John James Audubon se encontraba a unos 90 kilómetros de Louisville, Kentucky, cuando una parvada de estas palomas comenzó a volar sobre su cabeza; para cuando Audubon llegó a Louisville, las aves seguían cruzando el cielo, en cantidades tales que “oscurecían la luz del mediodía, como si se tratara de un eclipse.” Con base en este y otros relatos se estima que las bandadas de palomas viajeras incluían cientos, si no es que miles de millones de individuos.

Martha, the last passenger pigeon. Photo by Enno Meyer

Martha, la última paloma viajera. Foto: Enno Meyer

Sin embargo, para finales del siglo XIX la paloma viajera se encontraba ya en peligro de extinción, debido en gran medida a la cacería desmedida de un recurso que parecía ilimitado. Para la década de los 1890s probablemente quedaban menos de doscientas mil palomas, y en 1900 un muchacho de Ohio cazaba la última de ellas en estado silvestre. Mientras tanto, en 1885 nacía en el zoológico de Cincinnati la que se convertiría en la última representante de esta especie: una hembra llamada Martha. La fotografía de la izquierda, tomada por Enno Meyer y publicada por Robert W. Shufeldt en 1921, es tal vez la última de las imágenes de Martha aún con vida.

A principios de septiembre de 1914, Shufeldt recibió una carta del gerente del Jardín Zoológico de Cincinnati en la que se le informaba que “nuestra paloma viajera hembra murió el primero de septiembre, por causas naturales, a los 29 años de edad.” En aquella época, Shufeldt era el anatomista de aves más reconocido en el mundo, y fue invitado para estar presente durante el proceso de taxidermia que se le practicaría al cuerpo de Martha. Curiosamente, años atrás Shufeldt había estado casado con Florence Audubon, nieta de J. J. Audubon, el famoso naturalista que había plasmado en sus hermosos dibujos y en sus vívidas narraciones toda la magnificencia de la paloma viajera.

Desde antes de la muerte de Martha se había acordado que el cuerpo de la paloma sería donado a la Institución Smithsoniana de Washington. Poco después de la muerte de Martha su cuerpo fue preservado en un enorme bloque de hielo y enviado a Washington, a donde arribó el 4 de septiembre por la mañana.  De acuerdo con Shufeldt, se tomaron tres fotografías del ejemplar antes de comenzar la disección del cuerpo.  Cuando William Palmer, el técnico encargado de la taxidermia, había ya separado la piel del ejemplar del cuerpo, Shufeldt mismo tomó algunas fotografías como la que se muestra a continuación:

Posteriormente, mientras el señor Palmer continuaba con la taxidermia, Shufeldt procedió a describir la anatomía interna de Martha, en lo que se convirtió en una especie de examen forense no solo de un individuo sino de toda una especie, la cual no tenía más de tres días extinta. Las dos fotos de arriba se cuentan entre las últimas que fueron tomadas al cuerpo completo de Martha la paloma. Existen muchas fotografías del trabajo taxidérmico de Palmer, que por muchos años estuvo en exhibición en el Museo Smithsoniano y que actualmente forma parte de las colecciones científicas con el número de catálogo USNM 223979.

Martha en el Museo Smithsoniano, ca. 1956

Martha en el Museo Smithsoniano, ca. 1956

Referencias

Arita, H. T. 1996. Una paloma llamada Martha. Ciencias 41: 70-72.

Shufeldt, R. W. 1915. Anatomical and other notes on the passenger pigeon (Ectopistes migratorius) lately living in the Cincinnati Zoölogical Gardens. The Auk 32(1):29-41.

Shufeldt, R. W. 1921. Published figures and plates of the extinct passenger pigeon. The Scientific Monthly 12(5):458-481.


Este año, al conmemorarse el centenario de la muerte de la última paloma viajera, el Museo Smithsoniano ha preparado una exhibición nueva con la ya famosa Martha como atracción principal. Asimismo, en la página web del museo se puede ver una serie de fotografías recientes de Donald E. Hurlbert que muestran el estado actual del ejemplar disecado del último de los Ectopistes migratorius.

Foto: Donald E. Hurlbert. Smithsonian Institution

Foto: Donald E. Hurlbert. Smithsonian Institution

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